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舍魚而取熊掌 索尼半導體"一點集中"戰略找回場子

|原發: 企業觀察報

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■作者 李汶佳


第二季度,日本索尼公司公布了自己2019年度的合并業績。報表中給出的銷售額比上年同期減少5%,為82599億日元;營業利潤同比減少488億日元,為8455億日元,當期純利潤減少3341億日元,為5822億日元,減收減益。


理由自不必說,在日元匯率走高以及財報第四季(2020年第一季度)全球爆發的新冠疫情影響的雙重打擊下,包括索尼在內的多數日本知名企業都不約而同地“沉了船”。索尼專務兼首席財務官十時裕樹坦承這也給索尼2020財年的業務及經營方向帶了巨大的壓力。


一向被認為是索尼支柱之一的電子游戲板塊,出人意料地未能“挑起大梁”,而是較2018財年大幅度衰退了3294億日元(降幅約為14%)。即便是近日,索尼剛剛公開發售的新主機PS5,也沒能明顯帶動起投資者預計的“疫情利好”,令不少觀察家倍感困惑。


與之相反,索尼半導體(以下簡稱“索半”)業務卻一改以往不溫不火的勢頭,營收較2018財年的8793億日元,大幅增長了1912億日元(增幅為22%),成為了繼電子游戲和影視單財年營收第三個突破萬億日元大關的業務板塊,引來了不少同行的關注。


“多線作戰”致使索半一度“折戟”


索半的前身——東京通信工業株式會社在1946年成立之初還是個名不見經傳的日本小企業,其創始人井深大畢業于早稻田大學科學工程學院。早在學生時代,井深大就以“動態霓虹燈”獲得巴黎萬國博覽會優秀發明獎。


戰后,本著“自由豁達、輕松愉快”的工廠建設理念,他拉著當時一批年輕的日本工程師,打造了屬于自己的“樂園”。他們從當時日本還屬于高端消費品的剛帶錄音機和黑白電視機入手,邊摸索邊研發,邊改進邊生產,積累了最初的技術、經驗和資金。


時間到了二十世紀50年代中期,當時世界范圍內的電子工業出現了巨大的變革,晶體管被發明制造了出來。不論是體積還是傳輸效率,晶體管比早前被廣泛應用的電子管都有了顯著提升??僧敃r,晶體管因生產成本高、生產難度大,短期之內并不被業界所看好。


不過,井深大及其追隨者盛田昭夫卻看中了晶體管的發展潛力,一方面關注著歐美市場的動向,一方面引領團隊著重對晶體管的制造技術進行攻關,終于在當年年底推出了基于晶體管技術的半導體收音機TR55,并同時帶出了索尼(SONY)這一商標。


在電視機領域,索半經歷了幾年銷售成績不太好的技術積累期。在這一時期,索半開發了自主架構“Chromatron”來實現圖像彩色化,但該架構技術穩定性差,彩電的良率也一度低得可憐。直到其研發出獨有的“單槍三束”的特玲瓏(Trinitron)彩色顯像管,才徹底打開了市場,實現了扭虧為盈。


上世紀80年代,隨著索尼業務多元化,諸如游戲、音樂以及影視這些“賣內容”的業務領域也成為了索尼的經營項目,索半硬件的負責范圍也相應地進行了擴張。游戲機、電影攝像機、傳播器材、隨身音樂播放器材也成為了其研發和生產的項目。相信今天全球數量眾多的“索粉”里,應該都曾經保有過索半隨身音樂播放器材(Walkman)。


上世紀末本世紀初,隨著移動通信技術的普及,索半又把業務的“觸角”伸到了筆記本電腦、手機和智能手機領域,其產品曾一度逼近日本移動通信市場硬件的半壁江山。


但也就是在此時,索半意外地“迷失”了。在忠實粉絲“索尼大法好”的簇擁聲中,全球半導體產業巨頭之一的索半在短短幾年間就變得無聲無息。過去在多個領域所累積的巨大市場份額也“仿佛在一夜之間被蒸發了一樣”。


有著多年日本半導體行業報道經歷的日本記者高橋玲央向《企業觀察報》分析,稱索半“帝國”的轟然倒塌最大的原因是“多線作戰”?!埃ㄋ靼耄┎⒎鞘窃趩我活I域受到了挑戰,而是陷入了同全球其他電子工業和半導體領域名企業在各自擅長的領域競爭的‘怪圈’之中”。


高橋認為,在家用游戲主機領域索半同日本的任天堂公司“纏斗”多年;在液晶電視機的銷售市場索半一直被韓國的三星緊緊追趕,后加入的中國企業也加快了速度;而在移動通信方面,索半除了要追趕領頭羊美國的英特爾、蘋果等企業,還要和后來者韓國、中國企業競爭。正是索半引以為傲的多元化,分散了索半的研發力量,使得其在各個主要領域都面臨“內外夾攻”的態勢。原本想要“魚與熊掌兼得”的戰略在全球化競爭這一大背景下顯得越來越脫離實際。


“一點集中”索半在圖像傳感器上找回了“場子”


索半的營收在2007年“有史以來的高點”之后便大幅下滑,2012和2013財年的業績幾乎接近“腰斬”。


索半內部也傳出了不同的聲音,尤其是徹底丟掉液晶電視和智能手機的呼聲越來越高,畢竟即使在日本本土,這兩項的市場占有率也僅維持在個位數。但在一番爭論過后,這兩項最終還是得以保留,而留下它們不為營收,只是為了保存平臺,讓索半能夠測試自己的圖像傳感器。


大力發展圖像傳感器是索半在遭遇營收危機后所作出的戰略決策。索半的負責人染宮秀樹曾表示,把技術力量集中到各種圖像傳感器的更新和開發上,是索半基于現實所給出的“突圍策”。


“圖像傳感器無論是在液晶電視、影視傳輸,還是數碼相機及智能手機上都是必不可少的半導體元器件,該傳感器是索半現有技術平臺的‘最大公約數’,也是索半這些年來技術投注的重點”,染宮在早年的采訪中是這么解釋索半業務轉型的。


不得不說索半在接觸式圖像傳感器(Contact Image Sensor)的技術上有著深厚的儲備,特別是在信號模擬傳輸相關的設計方面。一般來說,信號模擬電路設計提升像素并不難,難的是如何在保持高像素的同時,保持高速讀取和高處理。在這一領域,索半目前擁有1000多項技術專利,位居世界之首。


2018年,索半開發出了基于智能手機平臺的圖像傳感器IMX586,這是全球首款0.8微米全尺寸30FPS的48M傳感器。數據在當時全面領先三星的同類產品,其中檔的價位時至今日也是華為、小米、VIVO等多家廠商旗艦手機的選擇。


2020年5月,索半更是推出了圖像傳感器和信號處理AI一體的芯片“IMX500”。這是世界上首次搭載AI處理功能的圖像傳感器。IMX500有著可以和微軟云平臺及華碩云順暢傳輸的特征,可以有效分配計算和傳輸工作。使用IMX500,可以通過圖像直接實時分析購物中心客人的活動、擁擠程度等狀況,完全沒必要在另外附加芯片和算法。


近幾年,安裝索半圖像傳感器的平臺一直穩定增加,其他相關半導體原件的使用率也較經濟危機后有了大幅飛躍。在智能手機圖像傳感器領域,索半擁有全球絕大部分市場份額,遠超處在第二的韓國三星。索半營收的90%都集中在各種圖像傳感器上。


盡管匯率變動對索半的銷售額造成了222億日元的負面影響,但索半還是撐起了整個2019財年索尼公司的財報數據。十時首席財務官還自豪地表示,“在我們擅長的圖像傳感器領域,新冠病毒并未產生重大影響?!?/p>

“精益求精”后新冠時代索半的“棋局”


雖然索半這幾年靠著專攻圖像傳感器找回了當年失去的地位,可是早稻田大學經濟管理學院教授長谷內向《企業觀察報》談到索半在后新冠時代的戰略選擇時分析說,索半仍然面臨巨大的不確定性。


在他看來,從技術層面來講,當前用于智能手機的圖像傳感器中,同時需要將多個傳感器安裝在一部智能手機上的“多視圖”和將一個較大且高附加值的傳感器安裝在其中的“大型化”是兩大主要發展方向,索半雖然在兩個方向都還算“順風”,但這“風”能刮多久,對索半來說影響巨大。


而且圖像傳感器的高性能化正在接近技術理論的極限。盡管“多視圖”“大型化”可以在未來一段時間內滿足目前的需求,但AR、臉部識別等附加功能將會在以后變得越來越有市場。如何融合上述功能,對索半今后的戰略至關重要。


從市場層面來說,圖像傳感器的市場前景也不容樂觀。一大主力平臺的智能手機銷售臺數業已逼近頂端,新冠病毒又對平臺的銷售企業造成負面沖擊,就算是5G智能手機在主要國家開始導入,但各廠商仍沒法制訂出有說服力的銷售計劃。特別是在2020年下半年之后,由于經濟下滑的影響,高端智能手機本身的銷售目標數量很有可能會降低。


更重要的是,因中美摩擦,索半主要客戶之一的中國移動終端巨頭華為智能手機的經營受到動搖,市場前景不明。上述原因目前已經造成圖像傳感器的“積貨”,索半雖未給出詳細的業績預測,但多數人認為索半接下來的兩年將不得不直面利潤下滑的客觀現實。


索半又處在了事業的轉折點。


AI傳感器或許是索半下一個目標。在中國、美國、歐洲,人工智能技術開始適用于制造業和零售業,其廣泛使用會促進工業生產和消費模式的多樣化。對此,索半正顯現出強烈的興趣。


索半也宣布了自己的“Edge AI”戰略。據悉,索半希望可以通過在信息設備的近端而不是在云端來執行AI處理,以保護信息安全并減少延遲。索半把“賭注”投放在了車載設備和工業設備的潛在市場上。隨著自動駕駛技術的進步,圖像傳感器及AI傳感器在車載市場中的作用將會增加,并且在工業設備中,關于在檢查過程中使用圖像傳感器和AI傳感器的需求也在增加。


“如果我們能夠吃下‘機器視覺’的相關領域,索半的市場增長率有望達到每年17%?!彼靼胴撠熑巳緦m在接受日本媒體采訪時說。


(編輯:王星


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